Cuando nuestras instituciones nos fallan

December 15, 2017

QUINTA PARTE

Por R.G. Dunlop and Jacob Ryan | Ilustración por Carrie Newmayer

 

Maranda Richmond ha vivido durante años con recuerdos del traumático encuentro de Año Nuevo con su pastor, Danny Ray Johnson. Compartimos con ella un correo electrónico de la policía que muestra cómo concluyó su caso:

"Cerrado por excepción".

Ella no entiende lo que significa.
El detective concluyó que Maranda había retirado su denuncia o se había negado a cooperar con los investigadores.

Esto es nuevo para Maranda. Se queda en silencio, reflexionando sobre el reclamo.

"En ningún momento me negué a continuar", dice.

Tenía 17 años en el momento del presunto asalto, y no tenía idea de cómo funcionan las investigaciones policiales.

"No sabía si Se suponía que debía ir allí y seguir intentándolo, o si se suponía que debían contactarme ", dice Maranda. "Nunca lo detuve ... siento como si se hubieran rendido".

Los registros muestran que la policía hizo exactamente eso. Después de que Richmond y su padre no lograron que Johnson se incriminara por teléfono, la detective de LMPD Antoinette Leitsch se comunicó con la madre de Richmond en una sola llamada telefónica.

Según el informe de Leitsch, Cathy Brooks afirmó que su hija estaba ocupada y tenía dudas sobre insistir el asunto.

Siguiendo esa llamada telefónica en septiembre de 2013, y sin escuchar nada más, Leitsch cerró el caso.

Brooks dice hoy que nunca le dijo al detective que Maranda no quería presentar cargos. Tanto ella como Maranda dicen que el objetivo siempre fue ver a Johnson  ante la justicia.

El expediente del caso deja en claro: Leitsch nunca intentó entrevistar a Johnson. Y parece que la detective revisó el caso bajo la clasificación criminal incorrecta, caracterizándolo como una falta menor, en lugar de un delito grave más grave.

Cuatro expertos en justicia penal analizaron los registros de LMPD del caso de Richmond a solicitud del Kentucky Center for Investigative Reporting. Los expertos fueron unánimes: la policía estropeó la investigación.

David Stengel, que supervisó innumerables investigaciones de la policía de Louisville durante su mandato de 16 años como abogado de la mancomunidad de Jefferson, encontró varios agujeros en este caso. El más grande: clasificar el supuesto delito como un delito menor.

He aquí por qué:

Al escuchar la historia de Richmond, Leitsch escribió la denuncia inicial como abuso sexual en tercer grado, una falta menor. La pena máxima por esa ofensa es de 90 días en la cárcel y la ventana para presentar una acusación es de un año.

Stengel dijo que el caso debería haber sido investigado como abuso sexual en primer grado: un delito grave. Una condena por ese delito puede llevar hasta cinco años tras las rejas. Y en Kentucky, no hay un plazo de prescripción para un enjuiciamiento por un delito grave.

El abuso sexual en primer grado encaja con las acusaciones formuladas en el caso, dijo Stengel. La ley también establece que el abuso sexual por delito grave ocurre cuando alguien en un puesto de autoridad o con confianza especial especial somete a un menor al contacto sexual. Eso incluye específicamente a “líderes religiosos”.

Richmond tenía 17 años en ese momento. Johnson era su pastor.

En cuanto a que la policía no entrevistó a Johnson, y no consultó con la propia Richmond antes de cerrar el caso, Stengel dijo que deberían haber hecho ambas cosas. Otros expertos estuvieron de acuerdo.

David Harris, profesor de la Facultad de Derecho de la Universidad de Pittsburgh, dijo que las acusaciones de delitos sexuales que involucran a menores deben ser investigadas minuciosa y agresivamente.

"Si hay buena evidencia de un delito sexual, esto podría haber sucedido a otros niños antes, y dejarlo ir significa que otras víctimas pueden sufrir daños en el futuro", dijo Harris.

Leitsch, que desde entonces se retiró del departamento, se negó a hablar sobre su manejo del caso.

"No quiero hacer ninguna entrevista ", dijo.  

 


<<<Richmond se reúne con reporteros de KyCIR. (J. Tyler Franklin)

Los oficiales de policía de Louisville se negaron a hablar sobre el caso de Richmond. Acordaron en julio reunirse y hablar en general sobre investigaciones de agresión sexual. Pero cuando las preguntas se centraron en su caso, las cosas cambiaron rápidamente. Tres oficiales de policía nos ordenaron salir de la sede. Se ignoraron las llamadas telefónicas de seguimiento y las solicitudes por correo electrónico a la policía.

Pero después de nuestras repetidas preguntas a LMPD, Maranda Richmond recibió una llamada telefónica de la policía, tres años y medio después de que hubieran cerrado su caso. En el teléfono, un detective de LMPD le preguntó si estaba satisfecha con la investigación policial inicial. No lo estaba.

El detective le preguntó a Richmond si quería reabrir el caso. Sí quería. Y la policía ha cumplido.

Pero unos cinco meses después, según Richmond, parece que los detectives una vez más no han hecho prácticamente nada para determinar qué sucedió en el sótano debajo del bar de la iglesia en la víspera de Año Nuevo en 2012. Richmond nos contó su historia varios meses antes de que las acusaciones de acoso sexual y asalto de importantes figuras del entretenimiento, negocios y políticos se dispararan en todo el país.

Los legisladores de Kentucky también se han visto envueltos en controversia por mala conducta sexual, lo último de una serie de casos en las últimas décadas que ha empañado la legislatura. El presidente republicano de la Cámara, Jeff Hoover, renunció recientemente a su puesto después de denuncias de mala conducta sexual. El gobernador Bevin ha instado a los involucrados a dejar el cargo.

Y el representante estatal Danny Ray Johnson ha intervenido en la discusión. "Estoy totalmente en contra de todo lo quetiene que ver con el abuso ", dijo a Courier Journal. "Sin embargo, no hay personas perfectas".


Si bien los expertos dicen que está claro que la policía no echó a andar la investigación de Johnson, nadie sabrá nunca si este habría resultado electo de haberse hecho públicos los detalles del caso.

Lo que está claro es que haber dejado de investigar más a fondo no fue el único momento en que una institución falló, titubeó o miró para otro lado cuando Johnson hizo algo impropio o ilegal. Una y otra vez, los fracasos institucionales en medio de una red de engaños y mentiras proporcionaron pequeñas grietas, incluso aperturas para el ascenso de Johnson, de predicador a político.

Entre los fracasos:

La iglesia Heart of Fire de Johnson fue citada tres veces por separado, entre 2008 y 2015, por vender alcohol sin licencia. Pero está claro, a partir de una visita reciente y entrevistas con media docena de antiguos miembros de la iglesia y otros, que los visitantes de la Casa del Papa todavía podrían fácilmente comprar alcohol allí. Aparte de algunas licencias temporales de eventos a corto plazo, la iglesia nunca pudo vender alcohol legalmente durante la última década. Y todavía no tiene licencia para hacerlo.

 


<<<Johnson (Información pública de LRC)

¿Por qué los agentes de ABC no han vuelto a la iglesia en más de dos años, para ver si todavía estaba infringiendo la ley? ¿Por qué un delincuente reincidente no justifica más escrutinio?

Los funcionarios estatales de ABC se rehúsan a discutir el asunto. El administrador local de ABC, Robert Kirchdorfer, dijo que los seguimientos no son parte del protocolo de su agencia, y que en su mayoría responde a las quejas.

Mike Hatzell, un abogado que representó por más de 40 años a clientes ante juntas estatales y locales de ABC, dijo que la historia de violaciones de alcohol en la Casa del Papa crea una sospecha razonable de más problemas y amerita inspecciones y seguimientos periódicos. "Estoy sorprendido de que no estén haciendo eso", dijo Hatzell.

Otra institución que podría haber hecho -y según la ley federal, debería haber hecho más para examinar a Johnson y su iglesia es el Servicio de Rentas Internas (IRS).

La arenga política desde el púlpito de Johnson, con la cual se alineó con Trump en cada oportunidad, fue crucial en la construcción de su imagen y campaña. Su defensa explícita de la candidatura de Trump para presidente era una clara violación del código del IRS que gobierna a las organizaciones exentas de impuestos.

El IRS podría intentar rescindir el estatus exento de impuestos de la iglesia.

"La agencia que supuestamente aplicaría las leyes que promulgó el Congreso no lo está haciendo", dijo la profesora de derecho Fran Hill. "Y anunciaron públicamente que no lo están haciendo y que no pueden hacerlo".

Los partidos políticos y los líderes del estado tampoco han responsabilizado a Johnson. Tras las noticias de las publicaciones racistas de Facebook de Facebook, los funcionarios de ambos lados del pasillo político le pidieron que saliera de la carrera del Distrito 49.

Johnson los ignoró. Allí terminó.

¿Por qué los políticos estatales y locales no hicieron más para sacar a Johnson de la boleta electoral? ¿Revisaron adecuadamente sus antecedentes?

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Rebecca Witherington, directora del Partido Demócrata del Condado de Bullitt, y Paul Ham, el presidente local del Partido Republicano, evadieron las preguntas sobre su silencio preelectoral.

"Esa campaña está terminada, se acabó, estamos avanzando", dijo Witherington.

Agregó Ham:" No voy a responder nada más sobre Dan Johnson, sigamos adelante ".

El Partido Demócrata del estado tampoco hizo mucho. Daniel Lowry, el portavoz de los demócratas en el momento de las elecciones, reconoció que el partido sabía sobre el consumo y venta ilegal de alcohol y había escuchado algunos de los detalles sobre Maranda Richmond.
Pero el partido hizo poco más que emitir una declaración condenando los comentarios racistas de Facebook de Johnson.

"Eso fue lo más fuerte que podíamos hacer ", dijo Lowry. "Hubiéramos tenido que gastar dinero en anuncios, tal vez, y comprar espacios publicitarios".

En otras palabras, insistir en el asunto no valía el dinero que habría costado.

El Partido Republicano del estado también básicamente evitó el problema.

“Nos lavamos las manos. de la situación lo mejor que pudimos", dijo el portavoz del partido Tres Watson. "Estamos muy cómodos con los esfuerzos que hicimos. Lo único que no puedes recuperar es el tiempo ".

Linda Belcher, oponente demócrata de Johnson en la carrera legislativa, también había escuchado algunas murmuraciones sobre Johnson. A mediados de octubre de 2016, Maranda Richmond envió un correo electrónico a Belcher, afirmando que Johnson la había "abusado sexualmente" varios años antes.

Richmond escribió: "No me gustaría ver que este distrito vote por alguien de quien no conocen la verdad. Realmente me gustaría que finalmente lo exponga por sus acciones".

Belcher recuerda haberle dicho a Richmond que "no podía hacer nada por ella". Transmitió el mensaje a los líderes locales y estatales del Partido Demócrata. Y eso fue todo.

Otra institución que merece escrutinio por no haber examinado el pasado de Johnson: los medios.

Cinco semanas antes de las elecciones de 2016, los medios de comunicación estaban saturados de historias sobre las publicaciones racistas de Johnson en Facebook. Maranda Richmond dijo que contactó a un periodista de televisión en las semanas previas a las elecciones, tratando de contar su historia. Ese esfuerzo no llevó a nada.

Ninguna oganización periodística sintió curiosidad por indagar más, para averiguar qué más debía el público conocer sobre Johnson.

Chuck Clark, quien es director de publicaciones estudiantiles en Western Kentucky University y ayudó anteriormente a administrar periódicos en varios estados, dijo que los medios ya no dedican tiempo a restregar la historia de un candidato. "No tienen los recursos, las carreras locales pasan sin cobertura", dijo Clark. "Los periodistas son lo mejor para verificar información. Hacemos agujeros en ella. La probamos. Lo único que hace que la democracia estadounidense funcione es tener un público informado. Los periodistas son la mejor fuente de información”.

Pero informar al público a menudo no es rápido ni fácil.

Esta investigación comenzó con un mensaje de texto nocturno de una fuente de mucho tiempo a principios de este año. "Estrictamente fuera de registro, ¿conoces el pasado del representante estatal Dan Johnson? Odio los hipócritas entre los funcionarios públicos".

Esto condujo a solicitudes de registros y llamadas telefónicas, lo que condujo a entrevistas de entrevista e informes de viajes. Cada puerta abierta conducía a más puertas. Más giros, más vueltas, más mentiras.

Y, en definitiva, una visita al tribunal del condado de Bullitt para un evento conmemorativo del 11 de septiembre.

Johnson fue el maestro de ceremonias. Sabía por qué habían venido un par de periodistas de investigación. Sabía que teníamos información sobre él que difería drásticamente de su imagen pública.

Ya había dejado muy claro que no quería hablar. Había sido evasivo durante semanas. Las llamadas y correos electrónicos no fueron respondidos. Aceptó una entrevista y luego la canceló. Después de eso, le pasó la pelota al Partido Republicano de Kentucky, lo que tampoco fue de ayuda.

Dos veces, Johnson nos llamó "noticias falsas".

Aquí, en un evento público, fue un último esfuerzo para organizar una reunión, una última oportunidad para preguntarle por qué ha mentido tantas veces durante tanto tiempo, por qué viola la ley con indiferencia. Y como ha logrado todo esto.

Pero antes de que Johnson subiera al escenario, llamó en voz alta a través de la plaza del juzgado. Luego se acercó.

"Hay una demanda pendiente, así que tienen que irse", dijo.
¿Qué demanda? ¿Y no es esta propiedad pública?

"Lo obtendrá todo. Será leído por completo, escrito por un abogado", dijo Johnson. "Ya lo entenderás. Adiós. Todos deben irse. No pueden estar cerca de mí, porque me han estado acosando".

Sin entrevista. Sin respuestas de Danny Ray Johnson, el predicador y político electo. Tres meses más tarde, no se ha materializado ninguna demanda. Pero esto parece claro: Johnson, el predicador convertido en político, el presunto pirómano y abusador, el mentiroso que dice estar en primera línea de la historia y ha recibido casi $20,000 en pagos legislativos este año, estará en Frankfort pronto, cuando el la legislatura se reúna nuevamente. El domingo, predicará desde el púlpito de la iglesia Heart of Fire. Y ha presentado documentos para buscar la reelección el próximo mes de mayo.

 

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