El largo engaño del “Papa”

December 14, 2017

TERCERA PARTE

UN IMPERIO CONSTRUIDO EN LA FE CIEGA

Por R.G. Dunlop and Jacob Ryan | KyCIR

 

El 12 de junio de 2000, la Iglesia Heart of FIre estaba en llamas. Las llamas iluminaron el cielo. El edificio se quemó hasta el suelo.

Los investigadores encontraron una puerta trasera de la iglesia abierta. Descubrieron que se había vertido un líquido inflamable por un pasillo, y se había incendiado intencionalmente.

No pasó mucho tiempo para que Danny Ray Johnson, el autoproclamado capellán de la Casa Blanca, embajador de las Naciones Unidas y sanador de los enfermos, fuera un sospechoso. No está claro si los investigadores locales y federales sabían que Johnson, el fundador de la iglesia, había sido acusado 15 años antes de la quema planeada de su Cadillac.

Como parte de la investigación de incendios de la iglesia, los investigadores hablaron con un hombre que había conducido cerca más o menos a la hora del incendio. Él les dijo que vio un Cadillac blanco, de último modelo, saliendo de detrás de la iglesia sin luces encendidas, según los registros policiales.

El hombre dijo que el conductor era un tipo blanco que podría haber tenido cabello rubio. Y el Cadillac había bajado a toda velocidad por Bardstown Road.

El Papa tenía el pelo rubio, incluso dorado. En el momento del incendio, él y su esposa Rebecca tenían dos autos, según los registros. Uno de ellos era un Cadillac blanco de 1995.

Con su iglesia en cenizas, Johnson negó haber jugado ningún papel en el incendio. En cambio, culpó al Ku Klux Klan y afirmó que se habían hecho numerosas amenazas contra la iglesia.

 
 Iglesia Heart of Fire en Fern Creek (RG Dunlop).

 En el momento en que se incendió, la Iglesia del Corazón de Fuego estaba esencialmente en bancarrota, según el compañía de seguros Brotherhood Mutual, que presentó una demanda después del incendio. La compañía afirmó que la iglesia debía mucho más de los préstamos pendientes de lo que podría pagar, más de lo que valía la propiedad, más de lo que se se podría obtener vendiéndola.

La compañía también dijo que a la luz de las supuestas amenazas, parecía extraño que nadie vigilaba la iglesia por la noche, que no había ningún sistema de alarma en el edificio, no se registraba quién tenía las llaves ni nadie responsable de asegurarse de que el edificio estuviera cerrado.

Investigaciones a menudo descubrieron que el dueño está "en varias etapas de dificultades financieras ", afirmó el abogado de Brotherhood Mutual Bernard Leachman en la demanda.

Los registros de la corte también detallan docenas de cheques devueltos y deudas de tarjetas de crédito previas al incendio. Los cheques salieron a la luz en cuentas bancarias vinculadas a la iglesia, Johnson y su esposa. En una declaración jurada dada como parte de la demanda, Johnson reconoció problemas financieros. Y los registros adicionales archivados en la demanda plantean más preguntas sobre la administración financiera de Johnson.

Jennifer Charles, ex miembro de la iglesia y empleada, dijo a la policía que Johnson a menudo se jactaba de ganarle al sistema y de tener un buen abogado.

Michelle Cook, la secretaria de los Johnson y miembro de la iglesia, le dijo a la policía que había "apropiación indebida de fondos" en la iglesia. Cook dijo que Johnson tomaba cheques del seguro, hacía un mejor trato con contratistas para quedarse con algo del dinero.
Nadie fue acusado en el incendio de la iglesia. La demanda de seguro fue resuelta.
 

 


Una nueva casa de adoración surgió de las cenizas de Heart of FIre. La nueva iglesia permaneció firme en su misión: Jesús sin juicio. Fraternidad para todos.

"Fue algo bueno. Estaba atrapando a mucha gente que (normalmente) no iría a la iglesia ", recuerda Cliff Richmond, un ex miembro de la iglesia.

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Un video de 2016 de Guns.com muestra a hombres y mujeres de la iglesia Heart of Fire agrupados en el altar con una cruz que se cierne sobre ellos ellos. Siete de ellos se sientan en la primera fila, mirando directamente a la cámara. Otros nueve están detrás de ellos. Parecen listos para una foto de la escuela. Con una señal de la cabeza, comienzan a cantar.

¡Gracia asombrosa!
¡Qué dulce es el sonido
que salvó a un miserable como yo!
Una vez me perdí, pero ahora me he encontrado;
 estaba ciego, pero ahora veo.

Amazing grace! How sweet the sound
That saved a wretch like me!
I once was lost, but now am found;
I was blind, but now I see.

Algunos tienen pistolas sobre sus corazones. Una mujer está apretando fuertemente una Biblia. Otros, rifles de asalto. También hay un revólver. Este es el coro de armas de Heart of Fire.

Cuando llevamos allí diez mil años,
Brillando fuerte como el sol,
No tenemos menos días para cantar alabanzas a Dios
Que cuando empezamos.

When we’ve been there ten thousand years,
Bright shining as the sun,
We’ve no less days to sing God’s praise
Than when we’d first begun.



La cámara se dirige al centro, a Johnson, justo en el medio de todo. Él tiene una gorra de motociclista, la palabra "PAPA" bordada en ella. Su chaleco de cuero negro lleva un parche de bandera estadounidense, una cruz de oro y un medallón. En su mano derecha hay un rifle de asalto estilo Kalashnikov con un gran cargador curvo. El rifle apunta hacia los cielos.

¡Gracia asombrosa!
¡Qué dulce es el sonido
que salvó a un miserable como yo!
Una vez me perdí, pero ahora me he encontrado;
 estaba ciego, pero ahora veo.

Amazing grace! How sweet the sound
That saved a wretch like me!
I once was lost, but now am found;
I was blind, but now I see.


A la derecha del Papa se encuentra un hombre alto con una gorra de béisbol hacia atrás, sosteniendo una pistola de plata. En el otro lado del Papa, un hombre de aspecto severo con una barba de chivo color sal y pimienta. Su brazo derecho está sostenido en un ángulo de 90 grados, como si se estuviera rindiendo, o tal vez saludando. Dos dedos sobresalen de la mano apretada en su arma. Casi parece un signo de la paz.

La descripción del video en YouTube señala que si eres un ciclista tatuado, quemado por el sol, con armas , vestido con cuero, que podría ser expulsado de una iglesia normal, definitivamente eres bienvenido en Heart of Fire.


A través de los años, a medida que la política estadounidense se volvía más divisiva, el Papa usó su iglesia como una salida para su agenda política. Una iglesia exenta de impuestos como Heart of Fire tiene prohibido, por el código impositivo de Estados Unidos,  apoyar u oponerse a un candidato político específico. Tal actividad puede, en teoría, resultar en la revocación del estado exento de impuestos de una iglesia, según Fran Hill, profesora de la Facultad de Derecho de la Universidad de Miami y fiscal. La reunión de la iglesia en agosto de 2016, cuando Johnson presionó con lágrimas en la candidatura de Trump fue una violación, de acuerdo con Hill y otros dos abogados de impuestos que revisaron el video. Hubo muchos otros apoyos políticos, dicen los antiguos miembros de la iglesia.

Pero Hill y otros dijeron que el IRS no tiene la fuerza política y los recursos para hacer cumplir esta ley. De hecho, el Congreso impuso limitaciones a la capacidad del IRS de investigar posibles violaciones por parte de iglesias.

Más recientemente, el presidente Trump y el gobernador de Kentucky, Bevin, han intentado eliminar por completo la prohibición de hacer política.

Esta investigación se basa en más de 100 entrevistas y documentos. Obtenga más información acerca de cómo informamos esta historia.

Al menos una feligrés fue desanimada por el proselitismo político de Johnson. Jennifer Stepp, quien rebotó de la elección el año pasado y fue reemplazada por Johnson, asistió a Heart of Fire durante varios meses, hace unos años.

"Que convirtiera la adoración en un evento político me molestó", dijo recientemente.

También recordó sermones entrelazados con comentarios racistas y anti-Islam. Y los fieles fumaban en la iglesia. "No quería que me asociaran con eso", dijo Stepp.

Stepp creció preocupada por otro componente de la iglesia: las fiestas de fin de semana en la Casa del Papa.

"La primera noche que fui allí era como, 'Guau ... nunca he visto una iglesia como esta antes ", dijo Stepp. Bikers, alcohol y, ocasionalmente, pechos desnudos. Un salón de tatuajes a tiempo parcial con una fiesta de disfraces que incluyó monjas zombis en faldas cortas.

La policía también vio algo de esto. Los funcionarios estatales y locales de Control de Bebidas Alcohólicas (Alcoholic Beverage Control office, ABC) citaron a Johnson y la iglesia tres veces entre 2008 y 2015 por  ventas de alcohol sin licencia.

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En un caso, agentes de la ABC llegaron para ver a Johnson y otros quitando cajas de cerveza de detrás de la barra. Los clientes dijeron a los oficiales que les habían dicho que trajeran su propio alcohol, en lugar de comprarlo allí.

 


Cuando el caso fue a juicio en marzo de 2009, Johnson testificó ante la juez del distrito de Jefferson, Sheila Collins. Llevaba un alzacuellos de sacerdote y una cruz alrededor de su cuello. Su defensa a la acusación: el alcohol que se servía en la iglesia en realidad constituía "comunión".

Ya que era la comunión, argumentó, no necesitaba una licencia de licor.

Collins no quedó impresionada, ni convencida.

"No veo que esta fiesta haya sido  'comunión' en cualquier sentido eclesiástico de la palabra 'comunión' con el que estoy familiarizada ", dijo Collins.

Calificó su caracterización como falsa. Lo encontró culpable y le multó con $250.

Los tres cargos criminales resultaron en penas menores, desviación o desestimación. Y desde febrero de 2015, los funcionarios de ABC no han llevado a cabo inspecciones adicionales en la iglesia. No hay seguimientos ni revisiones desde entonces.

Mientras tanto, la bebida ha seguido fluyendo. El consumo de alcohol entre menores de edad era común, según varias personas que participaron.

Danielle Elmore, ahora de alrededor de 20 años, era menor de edad cuando asistió a algunas de estas fiestas. Ella se consideraba asidua en la iglesia y el bar.

"Sí, hay momentos en que se volvió loco", dijo Elmore. Recuerda sentirse incómoda cuando un Johnson borracho a veces la besaba a ella y a otras mujeres jóvenes en los labios.

Elmore sabía que algo no estaba bien. Pero ella no sabía que el licor y la fiesta servirían de telón de fondo para algo mucho más serio: el presunto abuso sexual en la Casa del Papa.

 

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