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El largo engaño del “Papa”

PRIMERA PARTE

BIENVENIDO A LA CASA DEL PAPA

Por By R.G. Dunlop and Jacob Ryan | KyCIR

 La red de mentiras de un predicador-convertido-en-político en Kentucky

 

En una tarde de sábado en el salón de la congregación el estéreo emite himnos de rock sureño para una bandada de pilotos de motos Harley con chalecos de cuero.

Las pancartas en la pared honran a los veteranos y las banderas conmemoran a la Confederación. Una esfera de discoteca se cierne sobre una bañera con patas y llena de cervezas enlatadas: Con dos dólares compras una moneda, y con una moneda obtienes una bebida de Charlie el bartender.

En un rincón de la sala, “el Papa” cruza un escenario con la voz llena de fervor mientras subasta los artículos al mejor postor. Un motociclista murió recientemente en un accidente y hay que recaudar dinero para la familia.

En el salón de congregación, llamado "Casa del Papa", junto a la iglesia Heart of Fire (Corazón de Fuego) en el sureste de Louisville, el lema es "cuando estás aquí, eres de la familia".

Y hoy, Danny Ray Johnson, de 57 años, el autoproclamado Papa, obispo y ministro de los marginados, realmente quiere que ofertes una cantidad por esa tarjeta de regalo de una tienda local de tatuajes.

"Necesito a alguien ahora que me dé $50 en un tatuaje de $150", dice. "¿Quién me dará $50?"

El Papa, como todos lo conocen, domina este lado de la sala, su voz teñida con el acento de Luisiana de su juventud. Sus bíceps están decorados con tinta, sus patillas son blancas, su copete dorado se está haciendo más escaso.

Hace mucho tiempo, Johnson creó una identidad como un patriota estadounidense moderno. Pro-armas, pro-Dios, pro-vida. Él habló en 2013 sobre hacer que Estados Unidos sea grandioso de nuevo. Lamentó la falta de Dios en la vida de todos. Lloró por el futuro del país.

Pero detrás de esta persona, cultivada, construida y afinada durante décadas, se encuentra una red de mentiras y engaños. Un fuego misterioso. Intento de incendio premeditado y falso testimonio. Presunto abuso sexual en su iglesia.

En la estela de Johnson hay una estela de registros policiales y archivos judiciales, vidas rotas y un flagrante desprecio por la verdad.

Esta investigación de siete meses se basa en más de 100 entrevistas y varios miles de páginas de documentos públicos. También incluyó numerosos intentos de entrevistar a Johnson, quien rechazó todas las solicitudes.

Una y otra vez, hubieron señales de advertencia para los funcionarios del gobierno, las fuerzas de seguridad pública, líderes políticos y otros. Sin embargo, prácticamente no se hizo nada. Durante años, Johnson rompió las leyes. Ahora, él ayuda a hacerlas.

En su última hazaña, Johnson se catapultó al Capitolio de Kentucky en 2016 como representante del 49º Distrito a la Cámara de Representantes.

Si uno lo escucha creería que Johnson ha estado en el escenario casi toda su vida. Al igual que Forrest Gump, parece estar en la primera fila, jugando un papel fundamental en los mayores momentos de Estados Unidos. Una y otra vez. Década tras década.

Afirma que sirvió como capellán de la Casa Blanca a tres presidentes. Como embajador de las Naciones Unidas. Él dice que creó la morgue después de los ataques del 11 de septiembre de 2001 y fue el pastor que dio los últimos ritos a todos los que fueron sacados de las torres.
Él curó a los enfermos y resucitó a los muertos. Ayudó a calmar los disturbios en Los Ángeles que siguieron a la absolución de tres agentes de policía en relación con la golpiza de Rodney King. Ama a personas de todas las razas y religiones, y ha tenido un asiento en la mesa para las conversaciones de paz internacionales.

 

 


Salón parroquial de "La Casa del Papa". (R.G. Dunlop)>>>>

 


Todo esto a pesar de su historial de discurso de odio, publicaciones racistas en Facebook y burlas generales para afroamericanos y musulmanes. Todo esto, a pesar de sus propios secretos.

Y ahora, mientras recorre el escenario de la Casa del Papa, Johnson brilla, con el micrófono en la mano, lleno de pasión.

La mitad de la multitud se centra en Johnson; la otra mitad está interesada en la cerveza y el buffet. La esposa de Johnson, Rebecca, observa cuidadosamente la escena. Ella nos ve.
La iglesia hace un gran trabajo, dice ella. El Papa es un gran hombre. ¿Por qué los periodistas habrían de ser escépticos y hacer preguntas?

Ella nos señala a la puerta.

"Sabemos lo que van a hacer", ella dice. "Y van a tener sangre en sus manos". Se lo digo ahora, es la palabra del Señor ".

En la noche de las elecciones de 2016, Johnson se deleitó con su victoria, sonriendo bajo el resplandor de un letrero de cerveza de neón en un antro local popular, cerca de la iglesia.
Dentro de T.K.'s Pub, docenas de sus amigos y seguidores se agolparon en el bar. Fue una gran noche para los republicanos. Y fue una grandiosa noche, la culminación de una temporada política salvaje, para el Papa del condado de Bullitt.

Lo que llevó a Johnson a sumergirse en la política es una incógnita. Pero en los últimos años, había comenzado a afirmarse en círculos derechistas y libertarios. Hablaba de libertad con el mismo fervor que predicaba sobre el cielo y el infierno.

En 2014, sostuvo en sus brazos un AK-47, su "arma preferida contra el gobierno", en una entrevista con Guns.com.

"Jesús nos enseñó a estar armados", dijo Johnson. "La verdadera razón de nuestros derechos de la Segunda Enmienda es que tenemos un arma para mantener a un gobierno mezquino fuera de nosotros. Si se vuelven locos, tenemos que tener algo con lo que podamos ser más locos que ellos ".

Él habló de hacer que Estados Unidos volviera a ser grande antes de que el candidato presidencial Donald Trump hiciera suya esa frase.

"Estados Unidos es grandioso y debe ser restaurado a su grandeza", dijo Johnson durante un mitin organizado en Washington, DC, en 2013 por el archiconocido grupo conservador y antimusulmán, Freedom Watch. En el mitin, fue presentado como el "Obispo" Dan Johnson y dio la invocación con un traje de sacerdote, negro con alzacuellos blanco. Johnson promocionó el Tea Party, recordó su heroico papel en el 11 de septiembre e instó a los funcionarios electos a "arrodillarse, no ante Alá, sino ante Dios Todopoderoso".

 
 Johnson en un evento conmemorativo del 11 de septiembre en el condado de Bullitt el 10 de septiembre de 2017. (Jacob Ryan)



Avanzando hasta julio de 2016. Jennifer Stepp había ganado la primaria republicana de mayo por el escaño del Distrito 49 de Kentucky. Pero un ex carcelero del condado presentó una demanda cuestionando sus documentos de candidatura y un juez declaró a Stepp inelegible. Luego, el comité ejecutivo del condado de Bullitt se reunió a puertas cerradas, examinó a cuatro candidatos y tomó una votación secreta. El ganador: Danny Ray Johnson, el predicador de la iglesia no denominacional Heart of Fire

Siendo él un candidato recién forjado, la plataforma de Johnson no se desvió mucho de su retórica de muchos años apoyando las causas de las armas, la libertad y el movimiento anti aborto.

“Recemos para hacer que Estados Unidos sea grandioso otra vez" fue el edicto en la cartelera de su iglesia para el Festival de la Libertad, un mitin político celebrado en agosto de 2016 en Heart of Fire. "Nunca antes fue como ahora", dijo Johnson a cientos de asistentes, su voz entrecortada. Las lágrimas brotaron de sus ojos y él sostuvo su pulgar e índice a una pulgada de distancia. "Estamos muy cerca de perder esta libertad".

“Donald Trump, te necesitamos ".

La única persona que se interponía entre Johnson y un cargo público era Linda Belcher, una maestra de escuela jubilada, directora de escuela y residente permanente del condado de 69 años. Su campaña se centró en su dedicación al servicio público. Su esposo, Larry, había ocupado el asiento del Distrito 49 durante seis años, antes de morir en un accidente automovilístico en 2008. Belcher lo sucedió y sirvió tres términos. Ella era la titular y un oponente formidable, seguro. Pero, ella era una demócrata en un condado que, como muchos en Kentucky, se estaba volviendo cada vez más republicano. La política local puede ser combativa y personal. A Johnson le gustaba lanzar bombas verbales a Belcher a través de Facebook. Evitó el único debate público. La campaña de campo fue cortesía de un seguidor que condujo una camioneta grande con un logotipo de Johnson.

Un video de la campaña de Facebook, filmado en un teléfono celular, abre con Johnson vestido con una camisa militar estilo fatiga. Se para frente a un cañón militar envuelto en una bandera, una pieza de artillería del tamaño de una camioneta.

"Emergencia. Esto es una emergencia ", dice, mirando a la cámara.

"Hemos recibido amenazas de muerte, hemos recibido amenazas de bomba en nuestra iglesia, amenazas de bomba en nuestra casa, nuestra dirección ha sido difundida, esto está sucediendo a través de la mentirosa Linda”.

 


<<<<<Foto : Danny Ray Johnson (Facebook)

Esa sería Linda Belcher. Johnson continúa para la cámara. Divulga la dirección de Belcher. Afirma que "el islamócrata Barack Obama, la criminal Clinton y la mentirosa Linda han enviado matones de Chicago" detrás de él. Sus hijos y nietos han sido amenazados, dice.
Recientemente, Johnson afirma en el video, su camión fue bloqueado y emboscado, y la vida de su amigo amenazada.

Al compás de un predicador experimentado, Johnson dice que Belcher personalmente "mató" a 80,000 bebés - una distorsionada referencia a su postura sobre el aborto. Dice que escuchó que los zapatos de Belcher estaban manchados de rojo debido a "toda la sangre de todos esos bebés".

Él llama a sus críticos "pigmeos" y "pitufos". Hacia el final de su sermón de cinco minutos, Johnson aclara lo que está en juego: es una carrera que enfrenta a Donald Trump y Danny Ray Johnson contra la "criminal Hillary Clinton y la mentirosa Linda Lou". Su declaración final: "Demostrémosles que los buenos muchachos importan".

Fundado en 1796, el condado de Bullitt recibió su nombre de Alexander Scott Bullitt, un líder en la temprana conformación política de Kentucky. Se encuentra en el extremo occidental de la región de Bluegrass y tiene una población de aproximadamente 75,000 personas, casi el 97 por ciento de los cuales son blancos. El porcentaje de adultos con un título universitario es menos de la mitad del promedio nacional. Una explosión poblacional inició a mediados de la década de 1970, después de que la desegregación escolar llegó al condado de Jefferson, en donde se ubica Louisville. Hoy en día, no es raro ver banderas confederadas colgando de postes, porches y graneros alrededor de Bullitt.

 


La campaña de Belcher no podría haber sido más diferente de la de su oponente. Su página de Facebook no mostraba banderas confederadas, ni videos enojados, ni armas. Su lista de intereses incluía jardinería, lectura, actividades cívicas, manualidades y arreglos florales.
Escuchó y vio las fanfarronerías difamatorias de Johnson, pero no quería morder el anzuelo. Ella no conoce a ningún matón de Chicago, dijo ella. Ella es cristiana. "Lo último en que pensaría sería en dañar a una iglesia".

Belcher quería centrarse en su propia trayectoria.

"Soy más una persona positiva", dijo. "A las personas que quieren creer basura así, no sé cómo convencerles de lo contrario".

Con la campaña de redes sociales de Johnson en pleno desarrollo, algunas de sus publicaciones en Facebook se convirtieron en noticias. Los informes de medios destacaron las publicaciones racistas que compartía. Una imagen representaba a Barack y Michelle Obama como simios caricaturescos. Otro mostraba a un joven chimpancé con una leyenda "La imagen del bebé de Obama". Un tercer mensaje mostró al ex presidente Ronald Reagan alimentando a un pequeño chimpancé con una botella. Se tituló, "Reagan cuidó a un joven Obama".

Johnson desestimó las críticas. Dijo que Facebook era "entretenimiento". Afirmó que los mensajes eran simplemente un juego limpio de sátira.

Incluso su propio partido no estuvo de acuerdo, instándolo a retirarse de la carrera. El presidente estatal del Partido Republicano, Mac Brown, calificó los mensajes como "escandalosos" y el "peor prejuicio".

Johnson ignoró a todos los críticos y continuó publicando y compartiendo publicaciones racistas, excluyentes, nacionalistas, antiislamistas. Este país estaba en problemas, afirmó Johnson, y necesitaba ayuda. Era él, quien debía proporcionarla.

En la noche de las elecciones, Trump empantanó a Clinton en el condado de Bullitt, ganando casi las tres cuartas partes de los votos. En la carrera del Distrito 49, Johnson venció a Belcher por 156 votos.

Entonces, Johnson tuvo motivos para sonreír esa noche. Iba camino al legislativo del estado. Había sobrellevado la controversia de Facebook, en parte porque los mensajes más controvertidos se eliminaron y su perfil se hizo privado.

 

Pero otros aspectos de su pasado no pueden borrarse tan fácilmente.

 

 

 

Este artículo fue reportado por KyCIR (El Centro de Periodismo de Investigación de Kentucky), en asociación con Al Día en América para proveer la versión en español. Encuentre más noticias en nuestro sitio WFPL on the web y en 89.3 FM

 

This story was reported by KyCIR, which is partnering with Al Día en América to provide Spanish-language versions of stories. Find more Louisville news from WFPL on the web and at 89.3 FM.

 

 

 

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